대외 원조
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마리아 느워수가 마을 밖에서 기다리며 얼굴의 땀을 닦아낼 때, 강한 바람이 다리로 불어와 화려한 치마를 펄럭였다. 기대하고 있던 말든 간에 그녀는 방문객을 예고해주는 먼지 구름을 찾으려 초원을 바라보며 눈에 그늘을 드리웠다. U.N.에서 온다던 녀석은 이미 이틀이나 늦었고, 이제 오는 길에 어딘가에서 피랍이라도 되지 않았는지 걱정이 되기 시작했다.

무익한 시간이 조금 더 흐른 뒤, 마리아는 한숨을 쉬고는 텐트를 향해 돌아섰다. 좀 더 정확히 말하자면, 재단의 텐트로 향해서 말이다. 그녀가 이런 묘한 비정부 기구에 참여한다는 사실은 여전히 어딘가 이상했다. 몇 달 전 그들이 마을에 와서 통역을 위한 자원 봉사자를 찾았을 때, 그녀가 나섰다. 다른 비정부 기구들은 이 지역에 여러 번 와서 예방 접종, 식량 그리고 가축 등을 제공했지만, 이번에는 무언가 다른 점이 있었다. 그녀는 협력자를 요청하는 여성에게서 특별한 사람들이라는 느낌뿐만 아니라 무언가…비현실적이라는 느낌 또한 받았다. 마리아는 이미 조금의 프랑스어와 영어를 포함해서 모든 사투리를 구사할 줄 알고 있었고, 통역을 해주면 대가를 지급하겠다는 그들의 말이 결정을 재촉하게 한 마지막 요소였다. 그 작은 일 보가 그렇게 긴 여정으로 그녀를 이끌 것이라고는 기대하지 않았지만, 삶이란 그런 것이었다.

그녀는 텐트 덮개를 잡아당겼을 때 한 쌍의 작은 소년들이 갑자기 두 손을 뒤로 돌린 뒤 양심의 가책을 느끼는 듯한 표정을 짓는 것을 보고도 전혀 놀라지 않았다.

"그래서 너희 두 말썽꾸러기들은 여기서 뭘 하고 있던 거니? 염소를 놀리는 것도 벌써 지겨워진 거니?"

소년들은 서로 쳐다보더니, 왼쪽의 조금 작은 아이가 말했다. "그저 당신을 찾고 있었어요, 느워수양. 엄마가 빵을 굽고 계시는데 좀 드실까 해서요."

"으흠. 그렇구나. 그래서 내가 여기 없다는 것을 알았을 때, 에니탄, 날 기다리기로 결심한거니?"

두 소년은 이 질문에 열심히 고개를 끄덕였고, 에니탄이 대답했다. "네, 느워수양! 당신이 빵이 있다는걸 모르셔서 굶주리실까 봐 그랬어요!"

마리아는 그녀의 언니들로 인해 잘 연습된 표정을 그들에게 지어 보이며 말했다. "정말 착한 아이들이네. 다른 이유가 있어서 여기 있었던 건 아니지, 그렇지? 예를 들어 등 뒤에 숨기고 있는 것이라든지 말이야?"

살짝 큰 소년이 죄진 듯한 표정을 지으며 무언가를 말하려 입을 열려고 하자 그의 동생이 팔꿈치로 그를 쿡 찔렀다. 그들은 빠르고 조용히 서로에게 귓속말했고, 곧 천천히 그들의 손을 앞으로 내놓았다. 각각의 손에는 서로 다른 복잡하고 구불구불한 선이 거칠게 깎여있는 나무 삼각형이 들려있었다.

마리아는 또 한 번 한숨을 쉰 뒤 텐트 한쪽의 책상을 가리켰다. "에니탄, 아마디, 그거 다시 갖다놔. 그 부적들은 아직 준비되지 않았고, 만약 준비되었었다 해도 그걸 가지고 놀아서는 안 돼지."

두 형제는 마지못해서 나무쪼가리를 책상 위에 올려놓았고, 더 큰 소년이 침울하게 말했다. "그렇지만 느워수양, 저희는 그저 저희도 그걸 만들 수 있는지를 알고 싶었을 뿐이라고요."

"그리고 아직 준비되지 않았고, 어쨌거나 더 만들 수도 없었을 거야!" 마리아는 그녀의 이마를 손수건으로 또다시 훔쳤다. "만일 너희 둘이 도와주고 싶다면, 마을로 들어오는 사람이나 경계해주렴. 지금 날 도와주러 누군가가 올 건데, 늦어지고 있어. 만약 그를 본다면, 어쩌면 부적을 완성할 때 옆에서 볼 수 있게 해줄 수도 있어."

더 작은 소년은 이 말에 기운을 차리더니 그의 형을 뒤에 달고 텐트 바깥으로 뛰쳐나갔다. "오 그럼요, 느워수 양! 그를 찾아서 당신 앞으로 데려올게요!"

텐트 덮개가 닫히자, 마리아는 살짝 웃고는 낮은 목소리로 그녀 자신에게 중얼거렸다. "아, 남자애들은 다 똑같다니까. 할 일은 신 나는 것처럼 만들면 바로 달려들기나 하고."

"과연 그렇군요." 그녀의 뒤에서 프랑스어의 깊은 목소리가 말하였다.

마리아는 깜짝 놀라 뒤를 돌아봤고 조금 전까지만 해도 아무것도 없다고 확신할 수 있던 텐트의 한쪽 구석에 남자가 서 있는 것을 보았다. 그는 이 지역에 오는 대부분의 서양인이 입는 사파리 장비들을 입고 있었지만, 그의 것은 일반적인 카키색보다는 다양한 회색들이었다. 거의 부지불식간에, 마리아는 반쯤 생각했다. "저 사람은 마치 곧 폭풍으로 바뀔 불안한 하늘 같아."

"그리고 아무런 말도 없이 나타난 당신은 누군가요?" 그녀는 따졌다.

"사과드리죠, 느워수 양. 저는 당신에게 조금의 도움을 드리기 위해서 왔습니다. 당신의 관리자들이 저에 대해서 말해주었을 텐데요. 제가 알기엔 그들은 저를 알 수 없는 후원자(Joe Benefactor)라고 부릅니다." 이상한 남자는 그의 '이름'을 말할 때 순간적으로 미소를 지었다.

그녀는 수상쩍다는 듯이 눈을 가늘게 뜨고 그를 노려보았다. "제가 그러한 이름을 듣기는 했지만, 당신이 그 사람이라는 것을 제가 왜 믿어야 하죠? 당신은 이미 몰래 들어와서 스스로 수상쩍다는 것을 보였는데 말이죠."

남자는 다시 미소 지었다. "당신은 스스로 생각하는 것보다 정확하시군요, 느워수 양. 아주 적은 수의 사람들만이 그 사실을 그만큼 빨리 알아채죠. 놀랐는데요." 그는 자연스럽게 그녀의 고향 사투리로 말투를 바꾸었고, 마치 그녀의 곁에서 자란 것처럼 어떠한 악센트도 없었다. "저는 당신이 선택하는 아무 신이나 정령에 맹세하건대 당신과 당신이 돕는 이들에게 어떠한 악의도 없습니다."

마리아는 다시 한 번 놀랐지만, 이번에는 그 감정을 숨기고 대신 남자를 노려보기로 하였다. 그녀는 프랑스어로 계속해서 말했다. "저는 그가 어떠한 이름으로 맹세하던지 협잡꾼이 자신의 맹세를 지킬 것이라고 믿지 않아요." 그녀는 잠시 멈추었다. "그 이름이 그 자신의 것이 아닌 이상 말이죠. 당신 자신의 이름에 맹세할 수 있나요?"

남자는 잠시 요청을 숙고하는 듯한 시간을 갖더니, 대답하였다. "당신과 전혀 상관없는 이유로 그렇게 할 순 없을 것 같습니다. 그렇지만 어쩌면 좋은 신뢰의 시범이면 충분할 수도 있겠군요.

남자는 소년들이 놓고 간 부적이 놓인 탁자 쪽으로 몸을 돌리고는 부적들을 살펴보았다. "이것들은 질병과 기생충들을 막기 위한 막기 위한 상징이군요. 마을 중앙에 묻으면 모든 사람은 더는 아프지 않을 것입니다."

마리아는 가만히 다가가서 뭔가가 잔뜩 새겨져 있는 나무 조각들을 남자의 손이 닿는 범위에서 빼냈다. 그녀는 남자를 노려보면서 말하였다. "네 맞아요. 그리고 저는 당신이 그것들을 부수도록 내버려두지 않을 거예요."

그는 머리를 기울이면서 그녀의 눈을 똑바로 바라보았고, 그의 옅은 갈색 눈동자가 그녀의 검은 눈동자와 마주쳤다. "저는 이것들을 파괴하려는 것이 아니라, 더 발전된 것을 드리려고 합니다. 당신의 상관들에게 이 디자인을 준 자들은… 어떻게 인간의 생명 활동이 작용하는지에 아직 완전히 익숙하지는 않습니다. 이것들은 확실히 질병을 멈추기는 할 것이지만, 제거하지는 못합니다. 어떠한 질병이나 기생충이나 세균도… 효과의 범위 내에 있을 때에만 일시적으로 멈출 것입니다. 이곳에서 증상이 나타나지는 않을 것이지만, 만일 누군가가 이 마을을 떠난다면, 멈추었던 병은 다시 재발할 것입니다.

마리아의 시선은 그녀가 만나 자선재단의 오리엔테이션과 연수 도중 만난 특이한 국제 구호원들에 대해 생각하면서 점점 멀어져갔다. "…네, 그건 믿겠네요. 그들은 선의에서 한 것이지만, 항상 완벽하게 알고 있지는 않았어요." 그녀는 팔짱을 끼고 그를 다시 노려보면서 남자에게 다시 집중하였다. "그러는 당신은 대신 뭘 하려는 건가요?"

남자는 그의 주머니에서 접은 종잇조각을 꺼내고는 그녀에게 보여 주었다. "이건 이 기호들을 조금 고친 것들입니다. 대부분의 국소성 질환들을 그저 지연시키기만 하는 것이 아니라 실제로 치유해줄 것입니다. 또한, 그 기호들을 새기는 올바른 방법과 가장 효과가 좋은 재료들이 무엇인지도 적어놓았습니다. 당연히, 사용하기 전에 당신의 후원자들과 함께 확인해봐도 됩니다."

마리아는 조심스럽게 그에게서 종이를 가져와서 여전히 접힌 상태로 탁자 위에 올려놓았다. "이렇게까지 하는 이유가 뭐죠?"

그는 자신의 가벼운 상냥한 분위기로 다시 돌아가기 전에 잠시 살짝 가망이 없고 의기소침한 모습을 보였다. "제가 상대해야 하는 모든 특이한 단체 중 가운데, 당신네만이 유일하게 오로지 사람들의 삶을 발전시키려고 합니다. 비록 제가 그와 같은 신조를 지니고 살 수는 없지만, 그 점을 존경합니다. 그래서 제가 할 수 있는 어떠한 작은 방법이라도 제가 할 수 있다면 도울 겁니다."

"흠. 이게 시험 될 때까지 제가 이 종이를 열어보지 않으리라는 것은 알고 계시겠죠."

남자는 히죽히죽 웃고는 활을 하나 그려보았다. "당신의 성격의 강인함을 보아, 이 사람들의 삶을 파괴하기보다는 개선하려는 사람에게서 더 이상을 기대해서는 안 되겠죠. 그렇지만 이제 저 아이들에게서 다시 가져와야 하실 것 같습니다만."

마리아는 텅 빈 탁자 위를 바라보다가, 그녀의 뒤에서 닫히는 텐트 덮개 쪽으로 시선을 돌렸다. 그녀는 쏜살같이 달려가 덮개를 걷어 올렸고 작은 검은 몸통이 기세 좋게 도망가고 있는 것을 보았다.

"아마디, 이리로 와!" 그녀는 소년의 뒤에다 대고 소리쳤다.

그녀는 자신의 어깨너머로 남자에게 외쳤다. "제가 돌아올 때까지 여기 있어요. 더는 당신에게서 속임수들을 보지 않았으면 좋겠네요!" 그리곤 소년의 뒤를 쫓기 시작했고, 한낮의 태양 아래의 그녀의 매끈한 검은 피부에는 이미 땀이 흐르기 시작하였다.

남자는 아이의 익살스러움에 즐거워하며 탁자 옆에 놓여있던 의자 중 하나에 앉아있다가, 이 마을의 언어로 말하였다. "이제 나와도 된단다, 에니탄. 네 형제는 탈출했어."

검은 눈 한 쌍이 텐트 한 귀퉁이에서, 남자가 나타났던 바로 그 귀퉁이에서 나타났다. 갑자기, 에니탄의 작은 몸이 원래부터 계속 그곳에 서 있었다. "제가 여기 있는지 어떻게 알았나요?" 소년은 순수한 호기심으로 질문했다.

"내가 나의 기술도 알아보지 못할 것 같니? 네가 그렇게 빨리 따라 했다니 놀랍구나."

소년은 자부심이 가득한 환한 미소를 지었다. "아마디와 저는 이 마을의 제일가는 아이들이에요! 저는 가장 똑똑하고 아마디는 가장 용감하죠!"

남자는 크게 미소 지었다. "그래, 정말 똑똑하구나. 어떻게 한 건지 알려줄 수 있겠니?"

에니탄은 만족스럽게 대답하였다. "저는 당신을 나타나게 한 큰 사람이 한 말을 들었어요. 그래서 제가 사라질 수 있도록 거꾸로 말했어요!"

남자는 궁금한 것처럼 보였다. "큰 사람이라… 그가 말한 것을 이해했니?"

에니탄은 약간 곤란해하더니 말하였다. "아니요… 그렇지만 큰 사람에게서 나왔으니까 큰 단어들일 것이고, 그래서 분명히 중요할 것으로 생각했어요!"

남자는 계속해서 미소 지었다. "그래, 그렇지. 혹시 부적에도 큰 사람의 단어 몇 개가 있는 걸 알고 있었니?"

"당연하죠! 제가 그 부적들을 보고 싶은 이유가 그거에요! 저는 그들이 뭐라고 말하는지를 알고 싶어요!"

남자는 재미있다는 듯이 고개를 흔들었다. "넌 모든 것을 이해하기는 아직 어리지만, 내 생각에 너와 네 형제가 크면 배울 수 있다고 생각한단다. 네가 준비되었다고 생각되면 날 부르렴, 아이야." 그러고 나서, 남자는 일어나서 텐트 덮개를 옆으로 젖혔다.

"잠깐만요!" 소년은 소리쳤다. "이름이 뭐예요?"

남자는 어깨너머로 소년을 바라보았다. "알아내 봐. 그리고 알아냈다면, 그게 뭔지 나에게 말해줘." 그는 바깥으로 나가서, 소년에게 한 번 더 웃어 보인 뒤, 덮개가 다시 덮이게 내버려두었다.

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